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欧洲航天局将在冠状病毒危机期间飞越贝皮科伦坡

状态报告:欧洲太空总署
发布时间:2020年3月30日,星期一

欧洲航天局任务控制中心的控制人员正在为欧洲-日本水星探测器贝皮科伦坡的重力辅助飞越做准备。这一操作将使该任务在飞过地球时利用地球引力调整其轨道,该操作将在欧空局为应对冠状病毒大流行而实施的限制中进行。

贝皮科伦坡号于2018年10月发射,目前围绕太阳运行的距离与地球相近。4月10日上午6点25分(中国东部时间),飞船将在距离地球仅1.27万公里的地方接近地球,这一高度不到欧洲伽利略导航卫星高度的一半。这一操作将使贝皮科伦坡号飞船减速,并使其轨道转向太阳系中心,从而收紧其围绕太阳的轨道。

“这是我们最后一次在地球上看到贝皮科伦坡,”欧洲航天局贝皮科伦坡副项目科学家乔·赞德(Joe Zender)说。“之后,它将深入太阳系内部。”

任务科学家计划使用11的飞越测试一些仪器上ESA的行星水星轨道器(MPO),一个欧洲的组件的任务,前往太阳系的行星水星一起磁性层的飞行器(绪)日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)。这两个科学轨道飞行器被堆叠在欧洲航天局(esa)制造的水星转移模块(MTM)的顶部,Mio则藏在一个保护性的遮阳板后面。传输模块遮住了MPO仪器的部分图像,但科学家们希望能够从11个科学载荷中的8个获得数据。Mio的大部分视野都被遮阳板挡住了,但它的一些传感器也会在飞越过程中打开。

然而,该行动将在德国达姆施塔特的欧空局欧洲空间行动中心(ESOC)由有限的人员执行,那里的工程师将必须遵守欧洲目前实施的社交距离规则,以应对冠状病毒大流行。

欧洲航天局贝皮科伦坡号航天器运营经理埃尔萨·蒙塔尼翁(Elsa Montagnon)说:“在与地球擦肩而过的阶段,我们需要与航天器进行日常接触。”“这是我们不能推迟的事情。在任何情况下,宇宙飞船都将独立地飞越地球。”

冠状病毒威胁迫使该团队以最小的面对面互动方式开展工作,同时确保过程中的所有步骤都得到适当覆盖。

BepiColombo飞船运营副经理Christoph Steiger说:“在最接近目标前的关键两周,我们需要上传安全指令,为飞船应对意外问题做好准备。”“例如,我们需要为34分钟长的日食准备传输模块,因为它的太阳能电池板不会暴露在阳光下,以防止电池放电。”

他补充说,行动仍然可以按计划进行,但需要比正常情况下更多的努力和关注。

欧洲航天局贝皮科伦坡项目的科学家约翰内斯·本霍夫(Johannes Benkhoff)希望,尽管环境充满挑战,科学团队能够打开MPO仪器来测试和校准它们。

“例如,PHEBUS分光镜将使用月球作为校准目标,然后在水星上产生更好的数据,”约翰内斯说。“我们还想对太阳风及其与地球磁场的相互作用进行一些测量。然而,在这个阶段使用这些仪器的主要目的是测试和校准。如果我们能将这些数据用于科学研究,这将是一个额外的收获。”

“贝皮科伦坡”号还携带了三台安装在传输模块上的gopro式“自拍”相机,在飞船接近地球时拍照。3月初,科学家们启动了相机,拍摄了几张贝皮科伦坡从冲向地球时所看到的地月系统的照片。

“我们将看到地球靠近并变得越来越大,”乔说。“当它到达最近的点时,我们会拍几张照片,然后我们计划在几个小时内拍摄一系列地球-月球系统的照片,看着它变得越来越小,直到我们完全失去它。”

欧洲航天局贝皮科伦坡(BepiColombo)飞行动力学经理弗兰克·巴德尼克(Frank Budnik)补充说:“只要所有团队成员都健康,飞船继续正常运行,一切都可以按计划进行。”

4月10日的飞越只是贝皮科伦坡号在7年的水星之旅中等待的9次重力辅助操作中的第一次。今年10月,该航天器将对金星进行两次近飞探测中的第一次。最后六次轨道收紧操作将利用贝皮科伦坡号的目的地水星的重力。

贝皮科伦坡号将于2025年底抵达水星。三个月后,“天宫一号”和“天宫一号”将从转移舱分离并进入各自的目标轨道,科学任务将开始。这两颗卫星将帮助科学家了解水星的演变。水星是太阳系四颗岩态行星中被探索最少的一颗,也是离太阳最近的一颗。

了解水星的组成、其表面的地质过程和周围的环境将帮助科学家们回答一些基本的问题,不仅是关于水星,还有整个太阳系的形成和进化。

如果贝皮科伦坡位于南纬地区,配备小型望远镜的业余天文学家将能够在飞越期间观察到贝皮科伦坡。欧洲南部的观测者或许能短暂地发现这艘宇宙飞船。然而,只有在南半球才能看到最好的景色。

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