金星快车爬升至新轨道

欧洲航天局的金星快车飞船在进行了大胆的飞行试验后,已经爬上了一个新的轨道,现在将继续对这颗迷人的行星进行至少几个月的观察。

在轨道上升之前,飞船进行了一个月的空中滑翔,在距离地球最近的每一次飞行中,飞船在131公里到135公里的高度上滑行了几分钟。

之前,正常运营涉及每24小时椭圆轨道,将金星从南极的66 000公里到北极到大约250公里,距离大气层之上。

但是,8年后,由于推进剂消耗不足,金星快车团队开始了一项大胆的空中滑翔运动,在距离金星快车最近的时候,将飞船逐渐降低到大气中。

该实验直接探索了以前未绘制过的大气层区域,同时也提供了关于飞船在高速飞行时遇到稀薄大气层上层时如何反应的信息。

空气耙可用于降低航天器接近有大气层的行星或月球的速度,使其被捕获进入轨道,并从椭圆轨道移动到更圆形的轨道。需要携带的燃料更少,这在各个方面都有好处。这项技术将在未来的任务中使用,金星快车的实验将帮助指导它们的设计。

“我们在一个难以表现的地区的Venusian氛围中收集了有价值的数据,”ESA的Venus Express项目科学家Hakan Svehem说。

“研究结果显示,在这个高度范围内,大气似乎比之前认为的更加多变,但为了正确解释这些变化,还需要进一步的分析。”

在165公里到130公里的高度之间,大气密度增加了大约1000倍,这意味着金星快车遇到的力量和压力比正常运行时要高得多。

它还经历了极端的升温周期,在几段长达100秒的大气通道中,温度上升了100多摄氏度。

此外,这些较低高度的大气阻力是如此之大,以至于航天器的轨道周期减少了一个多小时。

“航天器已被证明是非常强大的,并且在任何领域显然都没有显着退化,但仍然进行了详细的评估,”Joerg Fischer,Venus Express Operations工程师说。

在活动结束时,15个推进器的燃烧提高了飞船的高度,防止它坠入大气层。最后一次是在周四晚上,将金星快车推到一个新的高度,最近的高度为460公里,最远的高度为63000公里。这一新轨道需要22小时24分钟才能完成。

Joerg补充说:“在15次演习中,每个推进器发射了超过8000次脉冲,总共燃烧了约5.2公斤推进剂,将航天器提升到新的高度。”

这一轨道将在重力作用下再次缓慢衰减,但由于目前最多只剩下几公斤燃料,进一步提高高度的操作可能是不可能的。如果不做进一步的修正,金星快车可能会在12月再次进入大气层,但这一次是永久的,结束任务。

与此同时,在幸存下来的不仅是空气刹车实验,还有最近的轨道提升操作,所有的科学实验将重新启动,继续他们的详细研究金星至少几个月。

“我们对空中刹车试验的成功感到很高兴,并期待在未来几个月评估细节,”任务经理帕特里克·马丁说。

“与此同时,我们正在享受Venus周围新的轨道的景色,并计划继续增强这种令人兴奋的使命的科学回归。”

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